バイオハザード インクリボンがゴミと化した世界で   作:エネボル
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06 壷毒の巣窟へ 前篇

 あちこちで亡者の呻き声と無数の足音がした。
 その中には骨を砕き肉を噛み締め血を啜る音もある。
 音が鳴り止む気配を見せず、また悪夢は今も尚更なる広がりを続けている。
 その中を一人の青年がひたすらに前進し続けた。
 青年――ジョー・ナガトは、「今なら光に集まる蛾の気持ちが良く判る」と、暗い夜道を転々と照らす街灯の一つにたどり着き、そう自嘲気味な吐息を小さく吐き出した。
 希望を探して銃砲店を出発したジョーにとって幸いだったのは、街の送電設備がまだ(・・)生きている事だった。夜の闇を払いきるには余りに小さな灯りだが、光の零れる場所に辿り着く度に、内から安堵の吐息が漏れるのを感じた。特にコレまでの間に、幾つも憂鬱な光景を目の当たりにした為、明かりが齎す安心感にはひどく救われた思いがした。

「―――――っ?」

 ふと、ジョーの視線の先でゾンビ同士が共食いを始めた。
 損壊が激しく自力で動けない同胞を間引くような、リンチにも似た捕食の様子を見せつけられる形になったジョーは思わず顔をしかめた。
 雑食で共食いを厭わない光景を見て、不意に“ザリガニ”という生き物の生態を思い出す。
 
「――ザリガニの方が遥かにマシだな」

 恐らく奴らはそうまで(・・・・)しないと己の身体を維持できないのだろう。
 ジョーはゾンビの生態をについて内心でそう結論を出した。
 共食いのおかげでやり過ごせる隙が出来たがとてもそれを喜ぶ気にはなれなず、またアレ(・・)が元は人間だったと決して思いたくなかった。ましてや、自分もその中に参加するなど真っ平だと、ジョーは強い忌避をかみ殺す様に街灯の下で力強く葉を広げたハーブの鉢植えから葉の数枚を乱雑に千切り取り、それを噛みタバコのように歯で噛み潰した。

(不ッ味――)

 強烈なハッカのフレーバーと辛さ苦さという不愉快さが舌の上で爆発した。
 日本人であった頃の記憶が、『良薬、口に苦し』という言葉を思い起こさせた。
 だが同時に、その不味さが、体内に入り込んだTウィルスを抑制するという三食ハーブの意外な設定(・・)を強く肯定してくれたように思えた。

「――まぁ、“気付け”には丁度良いか」

 ジョーの再び気合を入れなおして歩みを再開した。





 得物の先に取り付けたフラッシュライトで闇を照らしながらの単独行軍。
 その目的地として目指した市庁舎の扉の前に辿り着いたジョーは、その特徴的な扉の飾り石が、ゲームと同じ様に二つ程欠けている事を知り、まだ“希望”はあるという風に強く確信した。

「――問題は、此処からだ」

 次第に熱っぽさが増してくる身体を叱咤しながら、ジョーは恐怖を押し殺すように無理やりに笑みを浮かべた。

「っ!?」

 ゲーム『バイオハザード3』における主人公ジル・バレンタインの足跡を探る為に市庁舎の周囲を注意深く探ったジョーは、その途中の路地で大柄な体躯のゾンビが小柄なゾンビを捕食している場面に遭遇した。
 呻き声を上げながらゆらりと振り向く巨躯のゾンビに対し、ジョーは無言で散弾銃モスバーグM500を向けた。それは銃身の先にロバートの改造によって銃剣とフラッシュライトの両方が取り付けられている代物。希望を探しに行く――というジョーの意思を汲み取り、それに答えたロバートが見事に用意してのけた得物である。
 そんな特製のショットガンを構えたジョーは、まず緩慢な動きで手を伸ばし迫る巨躯のゾンビの太腿を銃剣で刺して前進を止め、その上で流れる様に薬室にショットシェルを送り込み、引き金を引いた。
 銃声と共に巨躯のゾンビの膝から下が千切れ飛んだ瞬間。
 ジョーの脳裏にふと、出発の際に交わしたロバートとの会話が過ぎった。

『フルオートのショットガンって奴が80年代頃に米軍で少し話題に上がったんだ。だがそれっきりで、結局使い物にならないって軍は判断したそうだ。実は俺もその内の一人でな。だがこんな事態になるって予想できたのなら、仕入れとけばよかったぜ』
あの(・・)クソ重くて、射程も無くて、装弾数も少ないっていう噂のアレか? まぁ、アレは兎も角、この事件が終息する頃には何処の国も真面目にフルオートショットガンってのを考えるだろうぜ? 仕入れるならその時のほうが良いと思うが――』
『ま、その時まで御互いに生きてりゃあ、な』
『――――生きてるさ。必ず生きてやる。店長もだ。インスリンも見つけてやるから、絶対に死ぬなんて言うなよ?』
『わかってるさ。それとついでだ。俺からも一つ、生きる為の知恵って奴を授けてやる』
『知恵?』
『俺たち小柄な日系人が身体のデカいアメリカ人と喧嘩して勝つ方法さ――』

 アメリカの銃は貫通力よりも大口径と低弾速による高い停止能力が求められる事が多い。その理由は様々あるが、思うに肥満が社会問題になるほどの国であるが故。巨躯のアメリカンは時に放たれた銃弾すらもその筋肉と脂肪で阻む事があると、ジョーは不意にそんなロバートと交わした雑談の一つを思い出した。

「――喧嘩にしろ何にしろ。デカイ奴はまず膝を狙え、だったな」

 ジョーはロバートの教えを活かして、まずは巨躯のゾンビの右膝から下をショットガンで吹き飛ばす事で行動力を簒奪した。すると自重を支えきれずに巨躯のゾンビは崩れるように地面に倒れた。
 また同時に捕食されていた方の小柄なゾンビの頭部も、放たれ拡散したショットシェルに巻き込まれる形で欠ける様に吹き飛ばされた。
 ジョーは倒れた巨躯のゾンビの襟足にナイフを突き下し、更に差し込んだナイフの柄をブーツの靴底で踏みつける事で入念に止めを刺す。
 そしてホッと一息吐いた。
 しかし安堵するよりも先に済ませることがあると、直ぐに休息を打ち切りその場から移動を開始した。
 銃声によって周囲にゾンビが集まるよりも早くに路地を抜けると、その先に路面電車の停留所が見えた。

「――此処か」

 ジョーの思い出したキーワードの中に“路面電車”の存在があり、そしてそのキーワードの更に先にあるモノこそが、ジョーが探し求めるウィルス感染を抑制するワクチンの手掛かりだ。
 しかし辿り着いた停留所には路面電車の姿は無く、代わりに存在するのは食い荒らされて損壊した無数の死体のみ。電車自体はどこかの路面で緊急停止しているのかもしれないが、バイオ3の劇中での描写にも、路上に緊急停止した車両を無理やり動かしていたという記憶しかない。
 重要なのはそこから先の記憶である。そこから先の記憶こそが、ジョーの求める希望である。
 ケンドの銃砲店を出発して無数のゾンビを時に排除、時にやり過ごしてようやく一つの手掛かりに辿り着いたジョーは、ふとフラッシュライト灯りを頼りに停留所の路面図を見た。
 図に描かれた路線図によるとやはりジョーの予想通りで、列車は市の東西南北を縦横に走っていた。
 
「――どれだ?」

 ゲームの中のジルは路面電車を動かしてそれに乗ったのは確実だが、それがどの路線のどの車両かまでは流石に判らない、
 路線図に書かれた各停留所の名称は、この『市庁舎前』の他、『ラクーン大学前』や『動物園前』とある。元のネタのゲームという視点で考察すると、どれも怪しく見える名前ばかりだ。

「っ!?」

 と、その時ジョーの耳が上空を飛ぶヘリのローター音を捕らえた。
 顔を上げて思わず上空を睨むと、かなり高度を上げて飛んでいる一機のヘリの姿が見えた。
 ジョーは視線は自然とそのヘリの行く先へと誘導された。

 ――その先に、紅蓮に燃える街の夜景と、巨大な時計台(・・・)を見た。

(セント)ミカエル時計台?」

 ヘリと時計塔。その二つの要素が合わさりジョーの中に秘められたゲーム時代の記憶が呼び起こされた。

 バイオ3の中でジルはかの時計台で救助のヘリを呼んだ。だがそこで物語りの幕は下りず、その直後に追跡者ネメシスとの戦闘になった。そして高濃度のTウィルスに感染した。その時にジルと同行していた一人の傭兵が、その治療の為にワクチンを探して、単身で“病院”に赴く。そして目覚めたジルと共に街からの脱出を再開するのだ。

「っ!?」

 ジョーは遂に思い出した。そしてゲームの展開から推察してワクチンのある病院《希望》の正体についに辿り着いた。
 街全体を見ても時計台から最も近い位置にある病院と言えば一つしかない。
 即ち、“ラクーン総合病院”である。
 ジョーは捜し求めた答えにたどり着き、思わず笑みを浮かべた。





 ラクーン総合病院 医院長の手記

 今日もまた発病者が運ばれてきた。まだ症状は軽いようだが、恐らくは――
 幾日も睡眠をとっていないが、辛いとは口が裂けても言う気にはなれない。患者が恐ろしい怪物になるのをこれ以上見過ごす訳にはいかないからだ。
 私は傍観者ではない。人を治す医者なのだ。
 ――だが、そうは言い聞かせていても、そろそろ自分の限界が近い事が判ってしまうのは皮肉だ。

 私が倒れても、私の残したカルテがきっと役に立つ筈。そう信じたい。
 この病気の核心が必ず見つかると。
  私には、力も時間も足りなかった。
  
 職員や医師 の大半を発病した患者との戦いで失い、この病院を 維持することは すでに不可能だ。

 私にはちから 足りなか た。
  ウィルスに 原因あるとわかってから 対処が後手 なって し ま た。

 そ ろそれ辛い わたしの意しき も もたな い


  か るて み る

 たの 

    む  


 《血で汚れていて読めない》





 病院という単語から連想される候補には、実はもう一つある。ジョーが子供の頃に通ったアークレイ山地近郊に立てられた病院である。
 だが件の病院はもう五年も前に閉鎖されている上、病人(ジル)を単独で放置して、わざわざ時計台から遠い場所にある病院で薬を探すという非効率なマネをするとも思えない。
 そうした現実的な思考を下に、ジョーは名前をド忘れてしたバイオ3に登場する傭兵の判断を信じて、紅蓮の先に見える聖ミカエル時計台とその先にあるラクーン総合病院を目指した。
 しかし希望が見えたと同時に、ジョーの脳裏にはこの状況では決して思い出したくもない屈強なB.O.W.(生物兵器)の存在が過ぎった。
 そしてまたそれを証明するかのようにラクーン総合病院の近辺には不気味な静寂が広がっていた。

「なんだ、こりゃ――」

 ラクーン総合病院の建物を目の当たりにして最初に気づいた異常はゾンビの少なさであった。市庁舎前の停留所からコレまでの道中には大量のゾンビがいた。だがその存在を表す呻き声が、不思議と病院の方からは聞えては来なかった。それが最初に感じた第一の不穏。 
 そして次に感じたのは周囲に散乱する大きく損壊した死骸であった。まるで尋常な剛力を駆使して無理やりねじり切って破壊された様な、奇怪なゾンビの成れの果てが幾つも道中に転がっていた。
 そうした二つの不穏な様子から、ジョーの脳裏には“とある怪物”の存在が過ぎった。
 一説によると“皮を剥いだゴリラ”、もしくは“屈強なカエル”と称された狩人(ハンター)と呼ばれる存在だ。

「――――っ」

 ジョーは自然とショットガンを構え直した。同時にケンドの銃砲店から持ち出した3種のサイドアームの位置を再確認した。
 オルガに託した愛用のベレッタと同じモデルの92Fを右足に、父からの遺品となった44マグナムは左足に、そしてロバート・ケンドのとっておきである単発式ピストル型グレネードランチャー。通称モスカート・ブルーバーを腰に――。
 そうした三種それぞれの位置と装弾数を確認した後、ジョーは防弾チョッキと手を覆うグローブの具合を確かめ、遂に病院の内部へと足を踏み入れた。
 予備電源が生きているのか、院内は妙に明るかった。しかしその反面、不気味な程の静寂が満ちている。
 響くのは砕かれたガラス片を砕くようにサナトリウムの床を歩く、ジョーのコツコツとした足音のみ。

「一体、何があったんだ。此処は――」

 ジョーは囁くように院内の異常に対してそう感想を吐露した。
 院内に転がる死体も外と同様に異様だ。首をねじ切られた死体が幾つも転がり、しかしその反面、床や壁に飛び散った血痕が異常なほど少ない。良く見れば死体の多くがミイラの様に干からびて(・・・・・)いる。
 院内の案内を確認して、一階の待合を抜けてナースステーションへ、更にその奥にある院長室へと、ジョーは足を進めた。
 院長室の机には壮年の白衣を纏った医師の死体が転がっていた。良く見ればその死体のこめかみには小さな銃創があった。
 恐らく自決したのだろう――と、ジョーは結論を出すが、しかしその死体もよく見れば奇妙である。
 ――――その死体にも血が無いのだ。

「――――――」

 ふとジョーは院長室の奥にあるエレベータに視線を向けた。
 確認すると電源は生きている様子だが、起動するには音声入力式のロックを解除する必要があった。
 表記を見るに、エレベータは四階、そして地下三階へと通じている。
 その事実にジョーはふと首をかしげた。

「構造的に四階は屋上か。なら、地下三階は――」

 入り口付近にあった案内板には、病院の地下施設に関する表記は無かった。
 そしてこの局面で役に立つであろうバイオの記憶にしても、流石に病院内の細かな間取りとワクチンの位置までは思い出せない。

「まぁ、メタ的に考えれば、重要なアイテムは大抵が地下深くって所か――」

 この世界の事をジョーだけがバイオハザードであると知っている。それ故の御約束とも呼べる暴論から導き出した推測だ。
 しかし他に頼る情報もない為、ジョーは目的地を自然と地下に決めた。

 ――――その時にジョーはふと背後に気配を感じた。
 
 静寂に包まれた院内に蛇の威嚇ような独特な呼吸音(・・・)が響いたのだ。

「――っ!?」

 鼓膜を叩いた音の正体を確かめるよりも早く、ジョーは振り返りショットガンを構えた。
 そこには全身の皮を剥がされた醜悪な赤い獣がいた。
 それはゲームの中で、ハンターと呼ばれていた怪物であった。
 砕かれた廊下の窓から侵入してナースステーションを飛び越えて疾駆するハンターは、不測の事態に備えてあえて開け放っていた院長室の扉を外から潜って部屋の内部に侵入。尋常でない脚力を持って一目散にジョーへと迫る。

「――――っ!?」

 目が合ったのは一瞬。だがその刹那の時間が命運を分けた。
 ジョーは声にならない悲鳴を上げ、殆ど反射的にショットガンの引き金を引いた。
 それが偶然、奇襲に対してのカウンターとなり、扇状に飛び散ったショットシェルが飛び掛ろうとしたハンターを飛び掛った空中で迎撃。その巨躯を後ろに大きく吹き飛ばす事に成功した。
 至近距離での銃撃はハンターの胸の肉を大きく剥がしていた。
 その肉片の一部が天井、壁、床と言った部屋の四方に飛び散り、濃密な血の臭いが室内に満ちた。
 しかし鼻を貫く不快な臭いなど関係ないとばかりに、ジョーは咄嗟に退路を確保する為にと、ハンターとその脇にある唯一の出入り口に素早く視線を走らせた。
 ハンターはゆらりと身を起した。そして再度、ジョーに対して強襲をかける様子で前傾に姿勢を低くした。
 ゴリラのような体躯に詰まった高密度の筋肉が大きくたわみ、サルともカエルとも似つかぬ巨大な顎が威嚇するように開かれた。
 ジョーはハンターの持つ剛力を宿した強靭な腕に、無数の血と肉片と髪の毛が纏わりついているのを見た。
 ――恐らく狩人の名に相応しく、()はゾンビも生存者も関係ないとばかりに狩りと称して遊び殺したのだろう。ハンターという怪物の直接目の当たりにしたジョーは直感的にそれを悟った。

「――くっ!」

 二度目の銃撃は直撃とはならず。直撃の寸前で回避される結果に終る。しかし扇状に広がるショットシェルは一部、ハンターの身を貫き傷を負わせた。――が、決して致命傷にはならなかった。
 間髪入れずにハンターによる三度目の強襲がジョーに迫った。
 ジョーは飛び込むように地を転がって強襲を回避し、銃身に再度シェルを装填する。
 自然とジョーとハンターの立ち位置が入れ替わるが、しかし次の瞬間。リロードの甲斐なく、銃口を向ける隙さえ与えられず、ジョーは壁を蹴って放たれた四度目の飛び掛り攻撃を受ける事になった。
 鋭い爪の撃は咄嗟に振り上げたショットガンの銃身で受けとめられ、結果的に致命傷を避けたが、それでもジョーの身体に加わった強襲の圧力は尋常なモノではない。
 剛腕を受け止めたショットガンの砲身は大きく“く”の字に曲がり、サナトリウムの床に転がった。。そしてジョー自身は院長室から大きく吹き飛ばされ、その先にあるナースステーションの机に背中から叩きつけられる事になった。。
 
「かは――――っ」
 
 衝撃によってジョーは呼吸を強制的に止められた。
 図らずも院長室という小さな部屋から外にはじき出された形になったが、ジョーはその状況を前にとても好転したとは呼べる気分ですらない。
 ――止まったら死ぬ。と、呼吸も整わぬ状態でジョーは唯一、それを思った。

「っぐぅぁ――!!」

 声にならない叫びを上げてジョーは失ったショットガンの代わりにマグナムを抜き、それを両手で構えて引き金を引いた。
 しかしその一撃もまた跳躍を伴う回避行動によって直撃を外された。
 対するジョーは続けざまに二発目を放つ。
 が、それも腕の厚い表皮を弾くに終った。
 
 しかし大きく穴の開いたハンターの腕からは、四方に血が飛び散った。
 ――――それが図らずも第三勢力を呼び出すきっかけとなった。
  
「っ!?」

 不意にぞわり――と、いう音が聞えた。
 その音を聞きつけたのはジョーと、他ならぬ対峙したハンター自身である。
 続いてべたり――と何かが落ちる音がした。
 ダクトからコブシほどの巨大なぬめり(・・・)のあるナニカが湧き出たのだ。
 湧き出たそれは床の上で顫動した後、まるで蚤のような動きでハンターの流した血痕に飛び掛った。
 さらにその直後。
 天井に張り巡らされたダクトから濁流のようにそれ(・・)は現れた。

「な―――っ!?」
 
 ジョーは思わず声にならない悲鳴を上げた。
 ダクトの中から濁流のように現れたのはコブシほどもある巨大なヒルの、数百、数千という大群だったからだ。
 そしてヒルは院長室に飛び散った大量の血と肉片を求めていた。
 図らずもヒル達の餌を提供する形となった手負いのハンターに、彼らは群れを成して一斉に飛び掛った。



ピストルグレネードのモスカートはバイオ的なゲーム銃扱いでお願いします。